佩吉·惠特森:太空行走次数最多的女性

从苏联宇航员尤里·加加林到美国宇航员尼尔•阿姆斯特朗和巴兹·奥尔德林,全世界最著名的太空旅行者往往都是男性。

但是美国女宇航员佩吉·惠特森(Peggy Whitson)所取得的伟大成就,对于平衡这种男女失衡的局面大有帮助。

佩吉·惠特森是多项世界纪录保持者,她创造了非同寻常的成绩,成为女性太空探索者的典范。

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佩吉第一次了解太空探索是在孩提时代。1969年7月,9岁的佩吉和其他数百万观众一道观看奥尔德林和阿姆斯特朗踏上月球。当时,佩吉心中暗自思忖:“哇,这样的工作太棒了。”

佩吉后来回忆道:“我觉得我们九岁的时候都会有很多梦想。直到我高中毕业,他们选拔了第一批女性宇航员,我才真正把自己的梦想变成了一个为之奋斗的目标。”

理想的火花已经点燃,不过真正促使佩吉将理想变为现实的事情还要追溯到1978年她从芒特艾尔社区高中(Mount Ayr Community High School)毕业的那一年,当时有6位女性被选拔进了美国国家航空航天局(NASA)的年度宇航员训练班。这6人中就有萨莉·莱德(Sally Ride),她后来成为首位进入太空的美国女性。

“1978年萨莉和其他几位女性被选入宇航员训练班,对我成为宇航员的梦想产生了巨大的影响。那几位女性的成功,还有萨莉在前面铺路,都让我离实现当宇航员的梦想更近了一步。”

2001年的佩吉 ©NASA

通向太空之旅

1986年,26岁的佩吉加入了NASA约翰逊航天中心,成为美国国家研究委员会常驻助理研究员。一开始,她主要从事生物化学方面研究。但是,到了1996年4月,她出色的工作表现给上级领导留下深刻印象,于是被提名为宇航员候选人,并从当年8月份开始接受宇航员训练。

直到2002年6月5日,佩吉才迎来了首次太空飞行的机会。当天,她作为执行远征5号任务的宇航员之一,出发踏上了前往国际空间站的太空之旅,并于两天之后到达国际空间站。根据她的职责安排,佩吉在国际空间站上开展科学实验,并完成了她个人的首次太空行走,这次太空行走历时4小时25分钟。在她的第一次太空旅行中,佩吉总共在太空中停留了184天22小时14分钟。2017年7月,佩吉向吉尼斯世界纪录工作人员表示,那真是一段令人兴奋不已的日子,当时国际空间站还正在建设过程中。

2007年10月10日,佩吉开始执行她的第二次太空任务——“远征16号”任务,然后在太空度过了191天19小时8分钟。2007年12月18日,就在执行此次任务期间,NASA航天地面指挥中心告诉佩吉,目前她的舱外活动(即:太空行走)小时数超越了其他任何女性宇航员,她的个人舱外活动次数(5次)也要更多。2008年,她成为史上首位女性国际空间站指挥官。

随后,佩吉一次又一次地创造新的世界纪录。2016年11月18日当地时间凌晨2:20(中部标准时间11月17日下午2:20),佩吉乘坐执行“远征50/51号”任务的宇宙飞船从位于哈萨克斯坦的拜科努尔航天发射场升空进入太空,她成为【在太空飞行最年长的女宇航员】。当时,她已年满56岁零282天。

2017年3月30日,佩吉进行了另一次舱外活动,并因此追平了美国同行苏尼塔·威廉姆斯创造的【太空行走累计时间最长的女性】的世界纪录。这次舱外活动结束后,佩吉的太空行走累计时间达到53小时22分钟。

截至2017年9月3日,佩吉总共在太空中度过了665天,完成了十次舱外活动,总共太空行走时长达到60小时21分钟,她也因此赢得了【太空行走次数最多的女性】和【太空行走累计时间最长的女性】两项吉尼斯世界纪录称号。

与远在太空的创纪录者的一次对话

2017年7月,当佩吉还在国际空间站上执行任务的时候,吉尼斯世界纪录工作人员有幸与她通过我们的Facebook直播频道进行了一次对话。这是我们首次与身在太空中人员进行现场问答对话。

在这次精彩的对话过程中,佩吉向她的多位导师和老师表达了敬意,感谢他们从本科到研究生一直给予她的鼓励和帮助。现在,佩姬自己成为了大家的楷模,她告诉我们,她希望“鼓励人们树立远大梦想,即便梦想看似遥不可及,也要勇敢地坚持追逐梦想。”

佩吉有一句话似乎可以很好地概括吉尼斯世界纪录所倡导的精神,同时也是她提出的一条十分宝贵的建议:“尝试去做那些你认为可能做不到的事情,因为你终将为自己的潜能所惊讶。”

事实证明,佩吉必须面对的最大挑战与科学本身毫无关系。对她而言,最大的挑战就是学习俄语,这样她才能更有效地与她在太空中的宇航员同事进行沟通,才能执行各种操作程序并看懂联盟号宇宙飞船上显示的信息。因此,她形容自己“只对联盟号飞船相关的俄语比较精通”。

佩吉已经实现了这么多的目标,那么,她的“待做事项清单”上还有没做的事情吗?她坦言,她希望有一天自己能够踏上另一个星球。

不过她也承认说: “我的年纪可能有点太大了,恐怕等不到这一天。我希望未来人们有机会在火星上工作和生活,甚至有机会探索更广阔的太空。”